El Fitzroya cupressoides o alerce, como se le conoce comúnmente, también recibe el nombre en mapudungún, Lahuán. El género adopta su nombre científico en honor del oficial de la marina británica Roberto FitzRoy, comandante del buque Beagle que recorrió la Patagonia chilena y el Canal de Magallanes con Charles Darwin a bordo, como naturalista.

Alerce, es la especie arbórea de mayor tamaño en América del Sur, con altura de entre 50 y 60 metros, diámetro del tronco de hasta cinco metros, puede alcanzar edades de entre 3.000 y 4.000 años. En Chile, existen ejemplares vivos de hasta 3.600 años de edad, con un crecimiento entre 0,6 a 1,6 milímetros anuales en diámetro. Bajo su característica copa piramidal, crecen otras especies de la pluviselva valdiviana. El espécimen de mayor tamaño, “el gran abuelo alerce” se encuentra en el Parque Nacional Alerce Costero, tiene 3.500 años y mide cuatro metros de diámetro.

Distribución: comprende, por el norte, la cordillera de la Costa en la Región de Los Ríos; por el sur, la cordillera de Los Andes, desde Llanquihue hasta Futaleufú en Chiloé continental; el llano central, desde el sur de Osorno hasta Puerto Montt y la mayor parte de la Isla de Chiloé. La superficie actual de Alerces en Chile es de 260.000 hectáreas, representando cerca del 2% de la superficie total de bosque nativo, y un 42% de su superficie original.

Muy lamentablemente, entre 1850 y 1860, durante la gestión de don Vicente Pérez Rosales se quemaron vastas extensiones de bosques de Alerce en el valle Central y la Isla de Chiloé para habilitar tierras para cultivo de los colonos alemanes. Uno de los incendios más famosos ocurrió durante la gran sequía del año 1863 que quemó prácticamente todos los bosques de Alerce entre Puerto Varas y Puerto Montt.

Parques: Dos parques nacionales protegen la especie. El Parque Nacional Alerce Andino, creado en noviembre de 1982, tiene una superficie de 39.255 hectáreas. Se ubica en la provincia de Llanquihue, en las comunas de Puerto Montt y Cochamó, entre el seno y el estuario de Reloncaví, en la zona montañosa que se extiende al sur del lago Chapo. Por su parte, el Parque Nacional Alerce Costero, creado en noviembre de 2010 tiene una superficie de 24.828 hectáreas y está ubicado en la Región de Los Ríos, cordillera de la Costa de Valdivia, entre las comunas de La Unión y Corral.

Monumento natural: El Alerce se encuentra en el apéndice I de la Convención Internacional sobre el Comercio de Especies Amenazadas de Flora y Fauna (CITES), prohibiéndose su exportación. Desde el año 1976, esta especie, se encuentra protegida a través del decreto supremo N° 490, del Ministerio de Agricultura, que lo declaró Monumento natural, prohibiendo la corta de Alerce vivo.

La madera de Alerce, es considerada finísima, la conífera de mejor calidad en el mundo, de un atractivo color rojizo; su lento crecimiento provoca un vetado muy atractivo una vez aserrada. A la intemperie adquiere un característico brillo plateado. Sus mayores usos fueron: tejuelas para techo, revestimiento interior y exterior, uso en los revestimientos interiores de barcos, por ser muy liviana.

Se utiliza en la fabricación de artículos menudos de madera tales como: cajitas, marcos de cuadros, persianas, lápices y construcción de instrumentos – luthería.